1591
|

Business Stories: Πατρίδα μας είναι και η Επαυξημένη Γεωργία

Κώστας Τσαούσης Κώστας Τσαούσης 29 Οκτωβρίου 2019, 17:05

Business Stories: Πατρίδα μας είναι και η Επαυξημένη Γεωργία

Κώστας Τσαούσης Κώστας Τσαούσης 29 Οκτωβρίου 2019, 17:05

Ποια θα μπορούσε να ήταν σήμερα – στη δεύτερη δεκαετία του 21ου αιώνα- η απάντηση στο διαχρονικό ερώτημα του συγγραφέα Ιωάννη Πολέμη «Τί εἶναι ἡ πατρίδα μας;»; Σχεδόν 100 χρόνια μετά τον θάνατο του Πολέμη, οι απαντήσεις ή καλύτερα, οι εκδοχές αυτών των απαντήσεων είναι και θα παραμείνουν αναρίθμητες…

Η τράπεζα Eurobank σε ένα video που παίζεται στα τηλεοπτικά κανάλια για λογαριασμό μιας πρόσφατης καμπάνιας της ανάθεσε σε ένα χαριτωμένο πανέξυπνο κοριτσάκι για να παρουσιάσει εκείνο με την αθωότητα και τη ζωντάνια της την δική της εκδοχή. Και το κοριτσάκι τα κατάφερε στο ρόλο της δηλαδή να φέρει  εις πέρας κάτι εξαιρετικά δύσκολο: Να παντρέψει τον ποιητικό λόγο του 19ου αιώνα – που αναπτύσσεται σε μια περίοδο εθνικής ολοκλήρωσης- με τις νέες πραγματικότητες της ψηφιακής εποχής και τις τεχνολογίες αιχμής που συνοδεύουν στο διάβα της την 4η βιομηχανική επανάσταση – ακόμη και στο χωράφι!

Η φωνή του μικρού κοριτσιού είναι το νήμα μιας ιστορικής διαδρομής, ο συνδετικός κρίκος με τις μεγάλες επιστημονικές ανακαλύψεις και εφαρμογές.

«Τι είναι αυτό που κάνει την πατρίδα μου ξεχωριστή;

Μην είναι οι κάμποι;

Μην είναι τ’ άσπαρτα ψηλά βουνά;

Μην είναι τα ενεργειακά αποδοτικά κέντρα δεδομένων;

Μην είναι οι καλλιέργειες με πολυφασματικές κάμερες & αλγόριθμους μηχανικής μάθησης;

Μην είναι τα έξυπνα υλικά νανοτεχνολογίας;»

 

Το κοριτσάκι θα ανέβει και στο τρακτέρ – στο τρακτέρ της ψηφιακής εκβιομηχάνισης της γεωργίας μέσω έξυπνων και ευφυών συστημάτων. «Τί εἶναι ἡ πατρίδα μας;» – η ερώτηση του Ιωάννη Πολέμη. Και η απάντηση που δίνει το κοριτσάκι του μέλλοντος εμπεριέχει και …τις καλλιέργειες με πολυφασματικές κάμερες.

Εδώ η αναφορά της Eurobank  είναι συγκεκριμένη. Έχει Πρόσωπα και Διευθύνσεις: Είναι η εταιρεία Augmenta. Είναι η ιστορία του Δημήτρη και του Γιώργου, δύο νέων παιδιών από το Πανεπιστήμιο Θεσσαλίας, από την  φοιτητούπολη του Βόλου.

Όλα ξεκίνησαν από τον ερχομό του Γιώργου Βαρβαρέλη και του Δημήτρη Ευαγγελόπουλου στο egg, στη θερμοκοιτίδα της νέας επιχειρηματικότητας της Eurobank. Ο Δημήτρης και ο Γιώργος ήρθαν από τα μέρη του Παγασητικού φέρνοντας μαζί τους και μια πρωτότυπη για τα τότε δεδομένα της νεανικής επιχειρηματικότητας ιδέα. Η αρχική της ονομασία ήταν Agile Agriculture Technologies – στη συνέχεια πήρε η εταιρεία που έφτιαξαν οι δύο συμφοιτητές τον σημερινό τίτλο της.

Μάλιστα, στο site του egg υπάρχει ακόμη διαθέσιμο το κείμενο των πρώτων συστάσεων: «Η Augmenta, που ιδρύθηκε από αγρότες και μηχανικούς, είναι πρωτοπόρος σε τεχνολογίες νέας γενιάς και κατασκευάζει πλήρως αυτοματοποιημένα συστήματα εφαρμογής διαφοροποιημένων εισροών στον αγρό. Παρέχει μια συσκευή για τρακτέρ, εύκολη στην τοποθέτηση και τη λειτουργία, η οποία χρησιμοποιώντας πολυφασματικές κάμερες και deep learning αλγορίθμους, αναλύει τα φυτά σε πραγματικό χρόνο και ελέγχει ψεκαστικά, ραντιστικά και λιπασματοδιανομείς, βελτιστοποιώντας την παραγωγή του αγρού».

Οι δύο τους βρέθηκαν στο Τμήμα Ηλεκτρολόγων Μηχανικών και Μηχανικών Υπολογιστών της Πολυτεχνικής Σχολής του Πανεπιστημίου Θεσσαλίας και ξεκίνησαν από κοινού το δύσκολο και απολύτως απαιτητικό επιχειρηματικό εγχείρημα που είχε σκοπό να φέρει στο πεδίο του πρωτογενούς τομέα τις πιο σύγχρονες εφαρμογές προηγμένης τεχνολογίας. Και μέχρι τώρα, βάσει των αποτελεσμάτων, φαίνεται να τα καταφέρνουν πολύ καλά! Το πρώτο ουσιαστικό σημάδι για αυτήν την επιτυχία ήταν τον Ιούλιο του 2018 η επένδυση του Marathon VC (ένα από τα funds της οικογένειας του Equifund) στην εταιρεία -μια επένδυση που ενίσχυσε τα κεφάλαιά της με 500.000 ευρώ-, αλλά και στη δυνατότητα των μελών της ιδρυτικής ομάδας, του Δημήτρη και του Γιώργου, να είναι συνομιλητές με διεθνείς παίκτες (πολυεθνικές εταιρείες παραγωγής και τυποποίησης αγροτικών προϊόντων), αλλά και με αγρότες – εταιρείες αγροτικών εκμεταλλεύσεων σε όλο τον κόσμο. Για παράδειγμα, ο Δημήτρης τον Ιούνιο toy 2018 συμμετείχε -με τη βοήθεια του egg από το οποίο προέρχεται- στο 13ο Παγκόσμιο Συνέδριο Βιομηχανικής Ντομάτας που διοργάνωσαν με τη μορφή 4ήμερης κρουαζιέρας στο Αιγαίο η Ελληνική Εταιρεία Επεξεργασίας Ντομάτας Ν. Νομικός, το Παγκόσμιο Συμβούλιο Επεξεργασίας Ντομάτας (WPTC) και η Διεθνής Εταιρεία Ορυκτολογίας (ISHS). Ο Δημήτρης ήταν εκεί και μίλησε σε ένα ακροατήριο μεγάλων διεθνών παικτών της βιομηχανικής ντομάτας για τη δική τους καινοτομία, την εφαρμογή που μπορεί να κάνει καλύτερη και μεγαλύτερη μια παραγωγή στο χωράφι. Και σε αυτό το ακροατήριο βρήκε πολλούς ακροατές αλλά και μελλοντικούς συνεργάτες.

Ένα χρόνο και κάτι μήνες μετά την εισαγωγική – πρώτη μεγάλη-  επένδυση το καλό νέο ήρθε στις αρχές Οκτωβρίου 2019. Για την ακρίβεια, στις 8 Οκτωβρίου 2019 έφτασε στα mails των δημοσιογράφων η επίσημη ανακοίνωση της ολοκλήρωσης ενός γύρου χρηματοδότησης 2,5 εκατομμυρίων δολαρίων στον οποίο συμμετείχε πέραν από το Marathon VC και το  Hardware Club.  Η τελευταία έχει βάσεις στο Σαν Φρανσίσκο, το Παρίσι και το Τόκιο και δεκάδες εκατομμύρια δολάρια διαθέσιμα για επένδυση σε πολλά υποσχόμενες πρωτοποριακές εταιρείες. Ουσιαστικά, η Hardware Club θα είναι ο κύριος στυλοβάτης για την διεθνή δικτύωση και επέκταση της ελληνικής εταιρείας από τον Βόλο.

Αλλά, ας πάμε για λίγο πίσω στο χρόνο. Στα χρόνια της θητείας στο egg γνώρισα και συνδέθηκα με τον ένα από τους δυο συνιδρυτές, τον Δημήτρη Ευαγγελόπουλο (σήμερα COO της εταιρείας). Ο Δημήτρης είχε το προνόμιο να κατάγεται από μια αγροτική οικογένεια και να έχει μεγαλώσει δίπλα στις καλλιέργειες – κυριολεκτικά στο χωράφι. Με την ίδια άνεση που έκανε τα μαγικά του στον υπολογιστή δούλευε και το τρακτέρ στο χωράφι με τις καλλιέργειες. Άλλωστε, μια ατυχία έβαλε για τα καλά τον Δημήτρη μέσα στις ευθύνες της πραγματικής ζωής και του πρωτογενούς τομέα. Έτσι ο ίδιος γνώριζε από πρώτο χέρι το τι σημαίνει να είσαι ενεργός και μάχιμος αγρότης – παραγωγός άρα και επιχειρηματίας σε ένα πολύ δύσκολο κλάδο δραστηριότητας. Και όλα αυτά πριν καν συσταθεί και λειτουργήσει η startup. Όλοι όσοι γνωρίζουν από κοντά τον Δημήτρη μπορούν να βεβαιώσουν ότι όλα από την μεριά του γίνονται με πάθος, επιμονή στη σκληρή δουλειά αλλά και με μεράκι. Ακόμη και στο χόμπι του, τις καταδύσεις, έχει ξεχωρίσει…

Αν κάνουμε μια βόλτα από τo site της Augmenta θα διαπιστώσουμε με αρκετή ευκολία ότι η εταιρεία των δύο συμφοιτητών από τον Βόλο έχει πλέον βάσεις σε 3 πολιτείες των ΗΠΑ ( Γουισκόνσιν, Κάνσας και Τέξας ) , σε 2 χώρες της Νότιας Αμερικής (Αργεντινή και Βραζιλία), σε 4 Ευρωπαϊκές χώρες (Ελλάδα, Γερμανία, Ουγγαρία και Σερβία) καθώς και στην Αυστραλία. Μια καλή συγκομιδή συνεργασιών που αγορά συνολική έκταση πάνω από 10560  εκταρίων καλλιέργειας βαμβακιού, σκληρού σιταριού, καλαμποκιού, σόγιας,  σπόρων κράμβης, σακχαρότευτλων.

Ας επιστρέψουμε όμως στο γεγονός της μεγάλης επένδυσης. Στο κείμενο που διανεμήθηκε για δημοσιογραφική χρήση διαβάζω: «Στην εποχή της ραγδαίας κλιματικής αλλαγής και της ταχείας αύξησης του παγκόσμιου πληθυσμού, οι αγρότες καλούνται να παράγουν περισσότερο από ποτέ, ενώ χρησιμοποιούν τα ελάχιστα δυνατά χημικά και λιπάσματα. Εμφανίζεται η ανάγκη για εύκολες στη χρήση, φθηνές και συνάμα αξιόπιστες λύσεις που επιτρέπουν στους αγρότες να μεταχειρίζονται κάθε τετραγωνικό εκατοστό του αγροκτήματός τους σύμφωνα με τις πραγματικές του ανάγκες, χωρίς να σπαταλούν πρώτες ύλες σε λιπάσματα ή χημικά.

Οι περισσότερες απόπειρες επίλυσης του προβλήματος στο παρελθόν βασίστηκαν σε δορυφόρους, αεροπλάνα και drones, μια προσέγγιση που φαίνεται ότι δεν κάλυψε αρκετές ανάγκες ώστε να υιοθετηθεί ευρέως από τους αγρότες παγκοσμίως μέχρι σήμερα.

Η Augmenta προσεγγίζει το ίδιο πρόβλημα από διαφορετική πλευρά. Η εταιρεία έχει δημιουργήσει ένα σύστημα τελευταίας τεχνολογίας, που χρησιμοποιεί 6 έως 12 πολυφασματικές κάμερες και εγκαθίσταται σε μηχανήματα όπως τρακτέρ, ψεκαστικά ή λιπασματοδιανομείς. Με  τη χρήση τεχνολογιών τεχνητής νοημοσύνης και επεξεργασίας εικόνας σε πραγματικό χρόνο, το σύστημα αποφασίζει για το μέγεθος των εισροών στον αγρό (π.χ. νιτρικά λιπάσματα, εντομοκτόνα, κτλ.).

Η Augmenta επιτυγχάνει μία μοναδική ανάλυση της τάξεως των 1,5mm / pixel, και κάνει μια από τις πιο σημαντικές γεωργικές εργασίες, αυτή της λίπανσης αζώτου, 100% αυτόνομη και κατά πολύ πιο αποτελεσματική σε σύγκριση με την παραδοσιακή μέθοδο. Σε αντίθεση με τις υπάρχουσες λύσεις, το σύστημα της Augmenta έχει σχεδιαστεί για να λειτουργεί σύμφωνα με τις παραδοσιακές γεωργικές πρακτικές, χωρίς να απαιτεί από τους παραγωγούς επιπλέον χρόνο εξοικείωσης με την τεχνολογία. Οι αγρότες απλά οδηγούν το τρακτέρ τους, όπως ακριβώς έκαναν μέχρι σήμερα, και η Augmenta φροντίζει για όλα τα υπόλοιπα.

Η Augmenta παρουσίασε την πρώτη έκδοση του προϊόντος της στην μεγαλύτερη γεωργική έκθεση στον κόσμο, την World Ag Expo 2019 στο Tulare της Καλιφόρνια, με μεγάλη επιτυχία. Έως σήμερα, το σύστημα έχει εγκατασταθεί και δοκιμαστεί σε οκτώ χώρες και λειτουργήσει σε περισσότερα από 100 χιλιάδες στρέμματα.

Σήμερα, οι υπηρεσίες της Augmenta γίνονται εμπορικά διαθέσιμες στην παγκόσμια αγροτική αγορά, αυτοματοποιώντας μία από τις πιο ζωτικές λειτουργίες της καλλιέργειας δημητριακών, την λίπανση αζώτου. Επιπλέον λειτουργίες θα προστίθενται με την πάροδο του χρόνου, χωρίς την ανάγκη αγοράς πρόσθετου εξοπλισμού, καθώς το σύστημα έχει τη δυνατότητα προσθήκης λειτουργιών αποκλειστικά μέσω ενημερώσεων λογισμικού. Συγκεκριμένα, η ομάδα R&D της Augmenta αναπτύσσει λύσεις για τον αποτελεσματικό ψεκασμό φυτοφαρμάκων και μυκητοκτόνων, καθώς και εξειδικευμένες λύσεις σε αμπελώνες και καλλιέργειες βιομηχανικής τομάτας».

Την ίδια ημέρα, οι δύο συνιδρυτές έκαναν από μια δήλωση:

Ο Γιώργος Βαρβαρέλης, συνιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος, δήλωσε: «Η ομάδα της Augmenta είναι ενθουσιασμένη βλέποντας τη σκληρή δουλειά της να μεταφράζεται σε πραγματικά αποτελέσματα στο χωράφι, κάνοντας τη ζωή του αγρότη καλύτερη και την επιχείρησή του πιο κερδοφόρα. Τα αρχικά μέλη της ομάδας έχουμε γεωργικό υπόβαθρο, κάτι που μας κάνει αποφασισμένους να παρέχουμε πρακτικές λύσεις που ενσωματώνονται εύκολα στις καθημερινές δραστηριότητες του παραγωγού».

Δημήτρης Ευαγγελόπουλος, συνιδρυτής και COO επισήμανε: «Ενώ η ιδέα πίσω από την γεωργία ακριβείας ήταν πάντοτε ενδιαφέρουσα, η τεχνολογία για να την κάνει άμεσα εφικτή δεν είχε φτάσει σε ικανοποιητικά επίπεδα μέχρι σήμερα. Για πρώτη φορά, μπορούμε να προσφέρουμε πλήρη αυτοματοποίηση σε πραγματικό χρόνο και όλα τα οφέλη που συνεπάγεται αυτό. Το αποκαλούμε Augmented Agriculture ή στα ελληνικά Επαυξημένη Γεωργία».

Για να επανέλθουμε στο διαχρονικό ερώτημα του Ιωάννη Πολέμη, «Τί εἶναι ἡ πατρίδα μας;». Οι δύο νέοι μηχανικοί startupers από τον Βόλο θα απαντούσαν με απόλυτη σιγουριά πως η πατρίδα μας είναι και η Επαυξημένη Γεωργία!